NRG start test voor gesmolten-zout-reactor

0

Hij is veilig, levert goedkope elektriciteit en produceert weinig afval. In theorie dan, want de eerste gesmolten-zout-reactor moet nog gebouwd worden. Een onderzoek in de Hoge Flux Reactor (HFR) in Petten moet de komst van de reactor van de toekomst dichterbij brengen.

Het aantal kerncentrales wereldwijd groeit nog altijd. Ondanks de ramp in Fukushima in 2011 en het feit dat de Duitse regering heeft bepaald dat alle kerncentrales in 2022 gesloten moeten zijn. Dus nog meer centrales die radioactief afval produceren en die plutonium voort kunnen brengen.

Er is echter nog een ander scenario. Dat voorziet er in dat gesmolten-zout-reactoren (MSR), die minder afval produceren en ook thorium efficiënt kunnen gebruiken als brandstof, daadwerkelijk van de grond komen.

Volgens brandstofexpert Sander de Groot van NRG waren onderzoekers al in de jaren vijftig en zestig van de vorige eeuw bezig met de ontwikkeling van thorium gesmolten-zout-reactoren. ,,Maar men heeft toen de keuze gemaakt om door te gaan met reactoren die draaien op uranium. Het thoriumprogramma is toen abrupt gestopt.’’

Jonge bedrijven

Het afgelopen decennium is de MSR echter herontdekt. De Groot: ,,Er is een groeiende groep jonge bedrijven die hiervoor plannen voor hebben bedacht, vooral in Amerika en Canada. Maar er zijn nog veel uitdagingen omdat de MSR een fundamenteel ander concept is en er nog best veel achtergrondkennis ontbreekt.’’

Om de ontwikkeling van de MSR verder te brengen hebben De Nuclear Research Group (NRG) en het Institute for Transuranium Elements in Karlsruhe de handen ineen geslagen. In de Hoge Flux Reactor start binnenkort een onderzoek naar het zout dat gebruikt kan worden in een MSR. Het zout wordt bestraald en boven de smelttemperatuur van 550 graden gebracht. De Groot: ,,Na de bestraling verandert het zout en ontstaan er nieuwe elementen. Wij willen onderzoeken hoe het zout er dan uitziet en hoe het zich gedraagt.’’

Volgens de brandstofexpert zijn er nog veel uitdagingen, maar biedt de MSR ook veel perspectief. ,,De interactie tussen verschillende materialen is complexe chemie en dat is in de nucleaire wereld niet echt gebruikelijk. Die kennis moet worden opgepbouwd.’’

De beloning is een centrale die ook op thorium kan draaien, wat naar schatting vier keer zoveel voorkomt in de natuur als uranium en vrijwel geen langlevend afval produceert.

,,Dat het kan, daar is geen twijfel over. Maar hoe doe je het zodat het een robuust, betrouwbaar, zeer veilig en betaalbaar systeem is, dat is de vraag’’, zegt De Groot. Wij zetten nu een stap die uniek is in de wereld. Ik denk dat heel veel mensen niet geloven dat we dit aan het doen zijn. Maar als je een dergelijk systeem wilt, zijn dit soort testen hard nodig. Je moet alle mogelijke omstandigheden in een reactor simuleren.’’ Het eerste onderzoek zal een aantal jaren in beslag nemen.

In het recent verschenen energierapport ’Transitie naar duurzaam’ stelt het kabinet dat het denkbaar is dat mogelijk er vanaf 2023 nieuwe kerncentrales worden gebouwd in Nederland mits deze veiliger zijn dan de huidige kerncentrales en de levensduur van radioactief afval wordt verkort.

Het gebruik van thorium wordt als kansrijk gezien.

Bron: NHD