Als je bij Conny van den Hoff, directeur Den Helder Airport op bezoek bent, wordt je soms overstemd door de omroepster in de vertrekhal, die passagiers oproept zich te melden bij de incheckbalie.

Never a dull moment: topvrouw in de luchtvaart

Tja, dat heb je midden op de luchthaven. Want daar zijn we: in de terminal, het kloppend hart van Den Helder Airport. De luchthaven waar helikopters af en aan vliegen vanaf de Noordzee. Alles concentreert zich hier: lucht én zee. En als je het over offshore hebt, is er geen betere plek om te vliegen dan vanuit Den Helder.

De luchthaven bestaat in 2016 vijfendertig jaar op de huidige locatie. Vierentwintig daarvan heeft Conny van den Hoff meegemaakt. Toen ze begon, in 1992, was er eigenlijk nog helemaal niets. Conny reageerde op een advertentie in de krant en werd de eerste medewerker van Den Helder Airport. Ze heeft de luchthaven zien groeien van tweeëndertig naar vijfhonderd medewerkers. Samen met de toenmalig directeur hebben ze van de grond af de hele airport opgezet en uitgebouwd tot wat het nu is. Met rinkelende armbanden, want op en top vrouw in deze mannenwereld, neemt ze ons mee in het verhaal over de luchthaven aan zee. 

Vanaf Den Helder Airport vertrekken zo'n vijfendertig vluchten per helikopter per dag naar de vele offshore platforms op de Noordzee.

 

Van scratch af een luchthaven bouwen

Toen in de jaren zestig offshore in het Nederlandse deel van de Noordzee op gang kwam, bouwde Den Helder een gemeentelijke helihaven. Eind jaren zestig begonnen oliemaatschappijen van daaruit te vliegen naar zee. Het is korter dan vanaf Schiphol, dus ook voordeliger. De offshore industrie groeide en het werd steeds drukker op de helihaven. Marinevliegkamp De Kooy had nog een stuk grond beschikbaar en gemeente Den Helder wilde daar graag een nieuwe, grotere helihaven bouwen. Die nieuwe helihaven mocht gebruik maken van de start- en landingsbaan, de brandweer, de verkeersleiding en de meteo van de marine. Na een periode van samenwerking met enkele oliemaatschappijen werd KLM Era Helicopters de nieuwe belanghebbende in de luchthaven. Inmiddels heeft CHC Helicopters het belang van KLM Era overgenomen.

Hedendaags en bedrijvig

Helikopters vlogen van Den Helder naar locaties op zee en keerden aan het eind van de dag weer terug naar Schiphol, de thuisbasis. Vanaf 1992 werden de hangars voor KLM Era, Bristow en Skyline Aviation gebouwd. En oliemaatschappij Elf Petroland bouwde er een kantoor. Nu bleven de helikopters voortaan in Den Helder. Na installatie van het Instrument Landing System, kon ook onder slechte weersomstandigheden gevlogen worden. En met de bouw van het parkeerterrein, het platform met vloeistofdichte vloer, de bewegwijzering, de standplaatsen voor bussen en taxi's, een nieuwe brandstofinstallatie en nog meer hangars, is Den Helder Airport een hedendaagse en bedrijvige luchthaven met zo'n vijfendertig helikoptervluchten per dag.

 

Luchthaven en zeehaven: slimme combinatie

Veel van wat je ziet is nieuw op het luchthaventerrein. Ze bereiden zich voor op ontwikkelingen en doen dat in nauwe samenwerking met verschillende partijen zoals operators en oliemaatschappijen. Door daling van de olieprijs ontwikkelt zich een lastige situatie. De productie op zee is behoorlijk teruggedraaid en in de haven ligt nu een platform dat niet in gebruik is. Gaat het minder in de olie, dan merken ze dat bij de luchthaven. Er wordt gewoonweg minder gevlogen. Tegelijkertijd is er ook een kans: windenergie. Er worden steeds meer windparken gebouwd op de Noordzee. Deze staan ver uit de kust van Engeland of Denemarken. Sommige windparken zijn zelfs dichter bij Den Helder. Medewerkers van de energiebedrijven moeten van en naar de parken vervoerd worden en dat gebeurt met helikopters. De windparken zijn goed aan te vliegen vanuit Den Helder. Bovendien heeft Den Helder een haven. Die combinatie van zeehaven en luchthaven is van belang voor olie- en energiemaatschappijen. Daarom is het energiecluster ook zo goed doorontwikkeld in deze regio.

Vliegen op olie én wind

Qua locatie is Den Helder Airport perfect voor een nieuwe markt: energie uit wind op zee. Momenteel is men in overleg met partijen over de mogelijkheid van een thuisbasis op de luchthaven en in de zeehaven voor windparken op zee. Twee van de gestationeerde operators vliegen momenteel al met helikopters vanaf Den Helder Airport naar windmolenparken in aanbouw . Conny: "De ruimte in Den Helder is beperkt, dus vanuit hier windparken bouwen zal niet gaan. Maar voor het onderhoud aan de windparken vanuit Den Helder wordt ruimte beschikbaar gesteld, zoals de marinehaven, het RWS-schiereiland, bedrijventerrein Kooypunt 3 en de Kooyhaven die nu in aanbouw zijn." De locatie Den Helder Airport is ideaal, want de afstanden zijn kort. Dus zullen ze in de toekomst niet alleen vliegen 'op olie' maar ook 'op wind'.

Dalende olieprijs is ingrijpend

Als je afhankelijk bent van de offshore, dein je mee in de schommelende olieprijs. Daar heeft Conny de afgelopen vierentwintig jaar echt wel eens van wakker gelegen. Maar de lage olieprijs van nu (maart 2016, red.) vindt ze dit keer wel erg ingrijpend. In de toekomst ziet Conny de windparken als de nieuwe energievoorziening en daar ziet ze de luchthaven absoluut een rol in spelen. De luchthaven is de werkplek van vijfhonderd mensen, daar wil je niemand van naar huis sturen. Dus moeten er andere markten ontwikkeld worden om de bedrijvigheid in stand te houden. Op dit moment staan bedrijven niet in de rij om hangars te huren. Er ligt wel een businessplan klaar om snel te kunnen reageren als de marktvraag toeneemt, kondigt Conny zelfverzekerd aan.

Service voor de offshore

Er zijn bijvoorbeeld plannen om een 'short stay' te bouwen, een overnachtingsmogelijkheid voor de offshore-passagiers. Als je 's ochtends vroeg moet inchecken voor de eerste vlucht, is het prettig als je de avond ervoor vlakbij de luchthaven kunt overnachten. Het is een service voor de olie- en energiemaatschappijen. Het personeel in de offshore is belangrijk en dat merk je aan alles op de luchthaven.

 

Specialist in vervoer van en naar zee

Het is geen Schiphol in het klein. Alle faciliteiten die je op Schiphol tegenkomt, vind je ook op Den Helder Airport. Maar er is meer. Den Helder Airport is specialist in vervoer van passagiers van en naar de offshore platforms op de Noordzee. Dat is het belangrijkste vliegverkeer. Kom je op donderdag naar Den Helder Airport, dan zie je om de week ook een passagiersvliegtuig landen en vertrekken. Het vliegtuig komt uit Norwich. Het brengt en haalt passagiers die vanaf de luchthaven doorgaan naar de haven en daar op een schip stappen. Vanwege de lengte van de landingsbaan landen er op Den Helder Airport geen grote Boeings, maar middelgrote vliegtuigen met zo'n veertig passagiers per vlucht. Op het gebied van helikopters daarentegen zijn ze een van de grootste in Noordwest-Europa.

In een wip naar Legoland

De ontwikkelingen op Den Helder Airport gaan door. Momenteel onderzoekt men de kansen van een rechtstreekse verbinding met het Deense Esbjerg. Het haalbaarheidsonderzoek moet uitwijzen of er behoefte is aan een lijndienst die iedereen kan boeken, ook consumenten. Conny: "Er gaan nu alleen vluchten vanuit Amsterdam naar Billund. Daarvandaan is het nog een uurtje rijden naar Esbjerg. Vanuit Den Helder ben je dan in een wip in Legoland!

Iedereen aan tafel

Die alsmaar doorgaande stroom ontwikkelingen, zorgt ervoor dat er hard gewerkt wordt op de Den Helder Airport. Altijd vooruit denken, altijd actief blijven. Dat vraagt om energieke leiding. Dat doet Conny sinds 2009, toen ze het sokje overnam van de toenmalige directeur. Ze werd de eerste vrouwelijke luchthavendirecteur van Nederland. Met vijf vrouwen en een man runnen ze nu het kantoor van de luchthaven. Conny heeft een verantwoordelijke baan, maar ze werkt er inmiddels zo lang, dat ze daar geen nadruk meer op legt. Het is heel divers en operationeel werk. Zo zit ze aan tafel met piloten, nieuwe klanten of aannemers voor een nieuw te bouwen hangar of brandstofinstallatie maar ook met aandeelhouders, Provincie Noord-Holland en Defensie. Het gaat over bouwen, over techniek of vliegbewegingen, parkeren, vergunningen. Er is altijd wel wat. Dat is het leuke ervan. Never a dull moment, vertelt Conny lachend.

Steeds meer vrouwen

Het valt Conny op, dat ze steeds meer vrouwen offshore ziet gaan. Niet alleen om de kamers te onderhouden of in de catering te werken, maar ook meer hoogopgeleide vrouwen met een gezin, die als deskundige in de offshore werken en twee weken op zee blijven. Dat is stoer, vindt ze. Ook zelf zit ze met mannen aan tafel. Die waarderen het dat er een vrouw meedenkt. Ze zijn praktischer ingesteld. "En," vervolgt Conny, "ik stel soms misschien wel eens een naïeve vraag over techniek, maar dat zet ze wel aan het denken. Zo hadden ze het nog niet bekeken." Uiteindelijk schuift iedereen bij Conny aan: techniek, de operators, de maatschappijen, beveiliging, de chief pilots van de helikopters, de verkeersleiding. Kortom iedereen die iets operationeels te melden heeft, daar spreekt ze mee. Ze houdt alle lijntjes in de gaten.

Op de luchthaven zie je de drukte op zee

Het is druk op de Noordzee. Helikopters vliegen af en aan, boten varen heen en weer tussen platforms en havens. De zeekaart is bezaaid met puntjes, en elk puntje is een platform op zee. Het gekke is, je ziet pas wat er allemaal op zee gebeurt als je bij Conny op de luchthaven bent geweest. Vanuit Den Helder vormt de luchthaven de brug tussen land en zee. Het is het logistieke middelpunt van offshore op de Noordzee. En Conny van den Hoff zit er middenin, als een baken op zee. Ze overziet het geheel, kijkt goed en luistert zodat ze snel kan reageren op ontwikkelingen. Wil je iets weten over luchtvaart op de Noordzee, vraag het Conny. Never a dull moment, ook niet na vierentwintig jaar.

< terug naar het overzicht



 
 


Gerelateerde verhalen